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      胚胎化石的秘密:暴龍竟然可以這么迷你!

      2020.10.22
      胚胎化石的秘密:暴龍竟然可以這么迷你!這是霸王龍幼崽的“肖像畫”。新發現的胚胎化石并不屬于雷克斯霸王龍,而是更為早期尚未被認識的暴龍。
      繪制:JULIUS CSOTONYI

      撰文:RILEY BLACK

        已知最早的暴龍幼崽化石告訴我們,地球歷史上最大的食肉動物在出生時,體型和吉娃娃差不多,還有一條很長的尾巴。
       
        這些趾骨和下頜的化石來自仍在胚胎階段的暴龍,發育中的小恐龍被緊緊地裹在蛋中。這兩塊化石出土于北美洲西部的不同地點,可以追溯到大約7100萬至7500萬年前,暴龍是當時的頂級掠食者。
       
        2018年,極小的趾骨出土于阿爾伯塔省原住民領地的馬蹄峽谷組。下頜同樣來自原住民領地:1983年出土于蒙大拿州的雙麥迪遜組。上周,在古脊椎動物學會在線舉行的年會上,愛丁堡大學的古生物學家Gregory Funston對它們進行了描述。
       
        這些骨頭被發現時,人們還不太清楚它們的重要性。當時,在阿爾伯塔省讀研究生的Funston正試圖辨別趾爪的身份;他的導師Philip Currie向他展示了嵌在石頭里的一小塊顎骨,它很容易碎裂,無法從巖石中取出。“我根本不相信它是暴龍,”Funston說。但3D掃描和重建后完整地展示了下頜的細節,Funston改變了想法。
       
       
       胚胎化石的秘密:暴龍竟然可以這么迷你!
      胚胎狀態的暴龍下頜的3D重建圖(最下)與其他已知的暴龍下顎對比。為了方便對比,最下面的圖片放大了10倍,從小小的輪廓可以看出,與其他下頜相比,這個標本非常小。
      © GREGORY FUNSTON, 2020

        俄克拉荷馬州立大學的古生物學家Evan Johnson-Ransom沒有參與此次研究,他也認為可以根據這些骨頭“判斷和辨別”恐龍。尤其是下頜骨,與已知暴龍的非常相似。
       
        Funston說:“那一刻,我們知道這是研究暴龍寶寶的絕佳機會,在這之前,它們一直很神秘。”大部分化石記錄屬于成年或年齡略大的幼年暴龍,但沒人知道它們長什么樣。現在專家們終于可以通過趾骨和顎骨,對比化石記錄與他們的預期。
       
      暴龍幼崽
       
        新的化石展示出,與成年暴龍相比,暴龍寶寶的體型很小,身長只有前者的十分之一。相比之下,非洲象寶寶的身高是成年象的四分之一。下頜和趾骨分別來自身長約76厘米和90多厘米的暴龍。
       
        雖然按照我們的標準,91厘米長的暴龍寶寶已經很大了,但與身長9米、近3噸重的成年暴龍相比,它們剛孵化出來時實在是太小了。下頜的小牙齒與專家所謂的“零代牙齒”吻合。零代牙齒指的是第一批牙齒,隨著動物長大,它們很快就會被功能齊全的一組牙齒取代。
       
        剛孵化出的暴龍有著鋒利的小牙齒和小下頜,可能以昆蟲和蜥蜴為食。在成長過程中,它們的食物在不斷變化。比如,暴龍的標本顯示,這些食肉動物11歲時,開始捕食小型恐龍;22歲時,它們就能咬碎大型食草動物,甚至其他暴龍的骨頭。
       
        “胚胎形態的暴龍使我們了解了暴龍寶寶的體型和暴龍蛋的大小,”Johnson-Ransom說。目前還沒有人能確定暴龍蛋或剛孵化出的幼崽的情況,但新的恐龍胚胎的大小與古生物學家之前發現的偏長的大蛋相匹配。根據胚胎的大小,研究人員認為暴龍蜷縮在約43厘米長的蛋中。
       
      尋找小化石
       
        新的化石描述給研究人員帶來了尋找更多胚胎和剛孵化出的暴龍的線索。到目前為止,關于為什么從未發現過暴龍幼崽,研究人員仍感到疑惑。雖然已經發現了鴨嘴龍等其他物種的蛋和幼崽,但古生物學家還不清楚暴龍媽媽是否在不同的地方筑巢,或者是其他東西掩蓋了后代的痕跡。
       
        現在,暴龍似乎近在眼前。趾骨和下頜出土的地方,也是其他物種的蛋和骨頭被發現的地方。
       
        “我們發現在胚胎骨頭出土的地方也有其他恐龍的胚胎骨頭,這是一條很好的線索,說明暴龍可能和其他物種在同一地區筑巢,”Funston說。
       
        古生物學家通常會一次挖掘出很多標本,但沒有時間詳細研究,所以在博物館藏品中,可能藏著其他暴龍寶寶的化石。“希望這些新骨頭能幫助我們找到”更多化石,Funston說。他還計劃和團隊一起,調查已知的遺址,尋找更多資料。
       
        “對于這些遺址,我們只接觸了表面,”他補充說:“每年都有很多發現。”
       
      (譯者:Sky4)

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